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                    曲頭電筒 : 現代文明的確應感謝美國發明家托馬斯·愛迪生,是他制成了第一盞具有商業價值的白燈,為人類帶來了光明。然而,康拉德·休伯特也應受到同樣的尊敬,100年前從俄國移民到美國的他發明了手電筒。休伯特下班回家,一位朋友自豪的向他展示了一個閃光的花盆。原來,他在花盆里裝了一節電池和一個小燈泡。電門一開,燈泡照亮了花朵,顯得光彩奪目。休伯特看得入了迷,這件事給他以啟示。他有時在夜晚黑暗中走路,高一腳低一腳很不方便,就在不久前他還不得不提著笨重的油燈到漆黑的地下室找東西。他想,如果能用電燈隨身照明,不是實用方便嗎?于是,休伯特把電池和燈泡放在一個管子里,結果第一個手電筒問世了。

                    一般認為電燈是由美國人湯馬士·愛迪生所發明。但倘若認真的考據,另一美國人享利·戈培爾(Heinrich G?bel)比愛迪生早數十年已發明了使用相同原理和物料、而且可靠的電燈泡,而在愛迪生之前很多其他人亦對電燈的發明作出了不少貢獻。1801年,英國一名化學家Humphry Davy 將鉑絲通電發光。他在1810年亦發明了電燭,利用兩根碳棒之間的電弧照明。1854年享利·戈培爾使用一根炭化的竹絲,放在真空的玻璃瓶下通電發光。他的發明今天看來是首個有實際效用的白熾燈。他當時試驗的燈泡已可維持400小時,但是并沒有即時申請設計專利。1850年,英國人約瑟夫·威爾森·斯旺 (Joseph Wilson Swan)開始研究電燈。1878年,他以真空下用碳絲通電的燈泡得到英國的專利,并開始在英國建立公司,在各家庭安裝電燈。1874年,加拿大的兩名電氣技師申請了一項電燈專利。他們在玻璃泡之下充入氦氣,以通電的碳桿發光。但是他們無足夠財力繼發展這發明,於是在1875年把專利賣給愛迪生。

                    愛迪生購下專利后,嘗試改良使用的燈絲。1879年他改以碳絲造燈泡,成功維持13個小時。到了1880年,他造出的炭化竹絲燈泡曾成功在實驗室維持1200小時。但是在英國,斯旺控告愛迪生侵犯專利,并且獲得勝訴。愛迪生在英國的電燈公司被迫讓斯旺加入為合夥人。但后來斯旺把他的權益及專利都賣了給愛迪生。在美國,愛迪生的專利亦被挑戰。美國專利局曾判決他的發明已有前科,屬於無效。最后經過多年的官司,愛迪生才取得碳絲白熾燈的專利權。愛迪生的最大發現是使用鎢代替碳作為燈絲。之后在1906年,通用電器發明一種制造電燈鎢絲的方法。最終廉價制造鎢絲的方法得到解決,鎢絲電燈泡被使用至今。電燈泡的最大問題是燈絲的蒸發。因為鎢絲上細微的電阻差別造成溫度不一,在電阻較大的地方,溫度升得較高,鎢絲亦蒸發得較快,於是造成鎢絲變幼,電阻進一步增大的循環;最終令鎢絲燒斷。后來發現以惰性氣體代替真空可以減慢鎢絲的蒸發。今天多數的電燈泡內都是注入氦、氬或氪氣?,F代的白熾燈一般壽命為1,000小時左右。

                    愛迪生 (Thomas Alva Edison) 1847 年生於美國俄亥俄州。他一生中的發明超過二千多種。他不但成為近代物理史上一位相當杰出的科學家,更被譽為世界上最偉大的發明家。愛迪生一生卓越的成就并非僥幸,而是他百折不撓、勇於嘗試、敢於創新的成果。由於家境貧困,愛迪生只受過三個月的小學教育,十二歲就開始在火車上工作。雖然如此,他仍然努力不懈,刻苦自學。他在少年時代已對自然科學產生了濃厚的興趣,不但掌握了豐富的電學、化學等知識,還喜歡在車上和家里進行一些「小實驗」。1863 年,他在一家鐵路公司當服務員,他的發明生涯也從此開始。隨著他的發明一個個地誕生,他的名子開始為人熟悉,生活也逐漸富裕起來。1873 年愛迪生制造出雙工式發報機,翌年又制造了四工式發報機。1876 年,他在門洛帕克建立了美國第一個工業研究實驗室,也就是「愛迪生發明工廠」。在往后的兩年,他發明了留聲機,轟動了全世界,使他獲得法國爵士的銜頭。

                    愛迪生一生中最大的貢獻,就是發明了電燈。他做了 1600 多次耐熱材料和 600 多種植物纖維的實驗,才制造出第一個燈泡。后來他更在這基礎上不斷改良制造的方法。為了推廣電燈的使用,他研究出并聯電路、保險絲、絕緣物質、銅線網路等電器系統的各種附加設備;又制造了電壓穩定的發電機和經濟配電的三線掣。1882 年他在紐約建立了一個電力網。雖然他使用直流電 的輸電方法限制了傳送電力的距離,但這項偉大的貢獻,已大大改善了人類的生活。1883 年愛迪生發現熱電子發射現象,為電子管的面世奠定了基礎。1887 年,他在西奧倫治建立了更大的實驗室。在那里他的發明更是多不勝數,其中較重大的有 1888 年的電影攝錄機;1896 年的電影放映機和鎳鐵電池。他接二連三的發明,使他在1928 年獲得了國會金質特別獎。1931年,愛迪生在西奧倫治與世長辭,享年 84 歲。

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